“Wie eenmaal ontdekt wat IoT kan, ziet vaak ineens overal mogelijkheden.”

Smith-Europe

Praten met koelcontainers

Wanneer koelcontainerkeurmeester Smith-Europe met een slimme applicatie wil starten, stuit ze op een wel heel praktisch probleem: slecht bereik. De depots voor lege containers staan aan de rand van de haven. De normale 3G en 4G signalen haperen er constant. Gelukkig was er een new kid on the block die de zendmasten wel vond, en makkelijk ook: NarrowBand IoT.

Een groot deel van het mondiale vrachtverkeer vindt plaats in koelcontainers. Groente, fruit, vlees, vis, medicijnen en tal van andere artikelen reizen gekoeld over de wereldzeeën. Zoals met ieder technisch apparaat – een koelcontainer is feitelijk een megagrote koelkast – bestaat altijd het risico van een defect. Waar je thuis in zo’n geval een pond gehakt mag afschrijven, zijn de kosten voor rederijen navenant hoger.

APK voor koelcontainers

Om dit risico te minimaliseren, gaan koelcontainers tussen ieder transport naar de inspectie. Dat is het werk van Smith-Europe. Smith-Europe is een oer-Hollands bedrijf van bijna 50 jaar oud, dat zich marktleider op het terrein van reefer (de vakterm voor koelcontainers) service in Europa mag noemen. De hoofdmoot van het werk bestaat uit de PTI, de Pre-Trip Inspection, een soort APK voor koelcontainers.

Deze keuring vindt plaats op het Empty Depot, een plek aan de rand van de terminal waar lege containers worden gestald. Nu liep Smith-Europe al een tijdje rond met een innovatief plan om de keuringsprocedure efficiënter in te richten. Er was alleen een heel basaal probleem: het versturen van data naar de database.

NarrowBand to the rescue

Containerdepots zijn afgelegen plekken aan de rand van de haven, bomvol containers die het toch al zwakke signaal nog verder blokkeren. Met een beetje geluk heb je een streepje, maar even vaak blijft de zendmast buiten bereik. Daar kon dit mooie plan toch niet op stuk lopen? Rick van der Vliet (new business development) en Albert van der Lek (manager R&D) besluiten zich op de zoektocht te storten. Het duurt niet lang voor ze een mogelijk alternatief vinden: NarrowBand IoT, kersvers uitgerold door T-Mobile.

Meetup bij T-Mobile

Op papier klinkt het goed, maar de Van der Vliet en Van der Lek zitten natuurlijk vol vragen. Ze besluiten naar een Meetup te gaan van het IoT team en worden er positief verrast. Van der Vliet: “Het is T-Mobile dus je verwacht een corporate sfeertje, maar het voelde eerder als een startup.”

Van der Lek: “En de samenstelling was heel divers. Potentiële gebruikers, zoals wij, maar ook software en hardware ontwikkelaars. Iedereen die je nodig zou hebben, zat daar al.” Van der Vliet: “T-Mobile zei zelf ook steeds: jongens, het is voor ons ook een jonge technologie. Laten we vooral samen uitdenken wat de beste methode is.”

Een van de aanwezigen op de Meetup is Itude, een applicatieontwikkelaar met veel verstand van IoT. Als T-Mobile de plannen van Smith-Europe hoort, komt een mogelijke rol voor Itude al snel op tafel. Een eindgebruiker, een netwerk, een applicatiebouwer – de drie hoofdingrediënten zijn er. Het hands-on plan van T-Mobile: samen een week de snelkookpan in. Het doel: een prototype en een roadmap.

In twee tellen gepiept

De eerste en meteen belangrijkste horde is de communicatie tussen containerdepot en de buitenwereld. Het blijkt een horde van niks. Van der Lek: “Als we op de tweede dag bij de containers staan, is het binnen twee tellen gepiept. We zetten de NarrowBand transmitter aan en er is eigenlijk meteen contact met de zendmast. We kunnen onze device zometeen nog onder een container leggen zonder dat de verbinding hapert.”

Smith-Europe is prettig verrast door de snelheid en het gemak. “We hadden niet verwacht dat het zó makkelijk zo gaan.” Daarmee is de eindapplicatie nog niet gebouwd. Tijdens de projectweek is een roadmap opgesteld, met als einddoel vijf bruikbare testdevices in januari 2018. Het IoT team van T-Mobile en Itude blijven betrokken.

Van der Vliet: “Het NarrowBand netwerk werkt goed, en makkelijk, maar er is natuurlijk een heel proces nodig voor je je idee realiseert. En omdat het een nieuwe technologie is, weet je van te voren niet waar je tegenaan loopt. Daarom is de samenwerking zo handig. T-Mobile snapt dat en het is grappig dat juist zo’n grote club het zo laagdrempelig aanpakt.” Van der Lek: “Korte lijntjes, snelle acties, het verbaast me nog steeds dat we in zo’n korte tijd zoveel hebben bereikt.”